Alice Wheeldon

Alice Wheeldon

Alice Marshall, die Tochter des Eisenbahningenieurs William Marshall, wurde am 27. Januar 1866 in Derby geboren. Nach dem Abitur arbeitete sie als Hausangestellte.

1886 heiratete Alice William Wheeldon, einen etwa vierzehn Jahre älteren, verwitweten Maschinenschlosser im Standesamt in West Derby. Das Paar zog in die 87 Marsh Lane, Bootle. In den nächsten Jahren gebar Alice Wheeldon Nellie (1888), Hettie (1891), William (1892) und Winnie (1893).

1901 zogen Alice und ihre Familie in die Stanhope Street 91 in Derby um. William Wheeldon arbeitete jetzt als Geschäftsreisender, während Alice Wheeldon in der Pear Tree Road 12 einen Second-Hand-Kleiderladen betrieb. Das Derby & District Directory verzeichnet, dass sie den Inhalt von Kleiderschränken gekauft und verkauft hat.

Alice Wheeldon wurde politisch aktiv. Sie war Sozialistin und Mitglied der Socialist Labour Party (SLP). Sie war auch in der Women's Social and Political Union (WSPU) aktiv. Ihre Töchter Hettie Wheeldon und Winnie Wheeldon teilten ihre feministischen politischen Ansichten.

Der Ausbruch des Ersten Weltkriegs führte zu Konflikten zwischen Alice und der WSPU. Alice war Pazifistin und widersprach der starken Unterstützung der WSPU für den Krieg. Sylvia Pankhurst und Charlotte Despard gründeten die Women's Peace Army, eine Organisation, die einen Verhandlungsfrieden forderte. Alice, Hettie Wheeldon und Winnie Wheeldon schlossen sich alle dieser neuen politischen Gruppe an. Weitere Mitglieder waren Helena Swanwick und Olive Schreiner.

Alice und ihre Töchter traten auch der No-Conscription Fellowship (NCF) bei. Weitere Mitglieder waren Clifford Allen, Fenner Brockway, Bertrand Russell, Philip Snowden, Bruce Glasier, Robert Smillie, C. H. Norman und Rev. John Clifford.

1915 heiratete Alices Tochter Winnie Alfred Mason. Das Paar zog nach Southampton, wo Mason als Chemiker arbeitete und sich weiterhin in der sozialistischen und Antikriegsbewegung engagierte. Auch Alices Sohn William Wheeldon war aktiv. Am 31. August 1916 erschien er vor dem Derby Borough Police Court, angeklagt wegen "vorsätzlicher Behinderung von Polizeibeamten bei der Ausübung ihrer Pflicht". In der Vorwoche hatte er versucht, die Polizei daran zu hindern, fünf Kriegsdienstverweigerer aus Gewissensgründen vom Gefängnis zum Bahnhof zu bringen. William wurde für schuldig befunden und zu einem Monat Gefängnis verurteilt.

Über 3.000.000 Männer meldeten sich in den ersten beiden Jahren des Ersten Weltkriegs freiwillig zum Dienst in den britischen Streitkräften. Aufgrund schwerer Verluste an der Westfront beschloss die Regierung, die Wehrpflicht (Einschulungspflicht) durch die Verabschiedung des Wehrdienstgesetzes einzuführen. Die NCF führte eine energische Kampagne gegen die Bestrafung und Inhaftierung von Kriegsdienstverweigerern aus Gewissensgründen. Ungefähr 16.000 Männer weigerten sich zu kämpfen. Die meisten dieser Männer waren Pazifisten, die glaubten, dass es selbst in Kriegszeiten falsch sei, einen anderen Menschen zu töten.

Alice Wheeldon, Willie Paul, John S. Clarke und Arthur McManus gründeten in Derby ein Netzwerk, um diesen Kriegsdienstverweigerern auf der Flucht oder im Gefängnis zu helfen. Dazu gehörte auch ihr Sohn William Wheeldon, der heimlich mit seiner Schwester Winnie Mason in Southampton lebte.

Am 27. Dezember 1916 kam Alex Gordon in Alices Haus an und behauptete, ein Kriegsdienstverweigerer auf der Flucht vor der Polizei zu sein. Alice arrangierte für ihn, die Nacht bei Lydia Robinson zu verbringen. Ein paar Tage später kehrte Gordon mit Herbert Booth zu Alice zurück, einem anderen Mann, von dem er sagte, er sei ein Mitglied der Antikriegsbewegung. Tatsächlich waren sowohl Gordon als auch Booth Undercover-Agenten, die über das Munitionsministerium für den MI5 arbeiteten. Laut Alice erzählten Gordon und Booth ihr beide, dass Hunde jetzt die Lager bewachten, in denen Kriegsdienstverweigerer aus Gewissensgründen festgehalten wurden; und dass sie ihr vorgeschlagen hätten, dass Gift notwendig sei, um die Tiere zu eliminieren, damit die Männer entkommen könnten.

Alice Wheeldon stimmte zu, ihren Schwiegersohn Alfred Mason, der Chemiker in Southampton war, zu bitten, das Gift zu beschaffen, solange Gordon ihr bei ihrem Plan half, ihren Sohn in die Vereinigten Staaten zu bringen: "Als Geschäftsfrau habe ich machte mit ihm (Gordon) einen Handel, dass, wenn ich ihm helfen könnte, seine Freunde aus einem Konzentrationslager zu holen, indem ich die Hunde loswerden könnte, er seinerseits für die drei Jungen sorgen würde, meinen Sohn, Mason und einen jungen Mann namens MacDonald, den ich behalten habe, verschwinde."

Am 31. Januar 1917 wurden Alice Wheeldon, Hettie Wheeldon, Winnie Mason und Alfred Mason verhaftet und angeklagt, den britischen Premierminister David Lloyd George und Arthur Henderson, den Führer der Labour Party, ermorden zu wollen.

Bei Alice zu Hause fanden sie Alexander Macdonald von den Sherwood Foresters, der seit Dezember 1916 ohne Erlaubnis abwesend war. Als Alice festgenommen wurde, behauptete sie: „Ich denke, es ist eine so erfundene Anklage, mich dafür zu bestrafen, dass mein Junge ein Kriegsdienstverweigerer aus Gewissensgründen ist. ... du hast ihn durch mich bestraft, während du ihn im Gefängnis hattest... du hast eine unbegründete Anklage erhoben, für die er ins Gefängnis kam, und jetzt ist er aus dem Weg gegangen, von dem du denkst, du wirst ihn durch mich bestrafen und du wirst es tun. "

Sir Frederick Smith, der Generalstaatsanwalt, wurde zum Staatsanwalt von Alice Wheeldon ernannt. Smith, der Abgeordnete von Liverpool Walton, war zuvor für das Pressebüro des War Office der Regierung verantwortlich, das für die Zeitungszensur und die Propagandakampagne für den Krieg verantwortlich war.

Der Fall wurde im Old Bailey statt im Derby verhandelt. Nach Angaben von Freunden der Angeklagten nutzte der Ortswechsel die jüngsten Zeppelin-Angriffe auf London. Wie Nicola Rippon in ihrem Buch betonte, Der Plan, Lloyd George zu töten (2009): "Es sorgte für eine angehende Jury, die wahrscheinlich sowohl Angst vor dem Feind hatte als auch in ihrer Entschlossenheit, den Krieg zu gewinnen."

Der Prozess begann am 6. März 1917. Alice Wheeldon wählte Saiyid Haidan Riza zu ihrem Verteidiger. Er hatte sich erst vor kurzem als Rechtsanwalt qualifiziert und wurde anscheinend wegen seines Engagements in der sozialistischen Bewegung ausgewählt.

In seiner Eröffnungsrede argumentierte Sir Frederick Smith, dass die "Wheeldon-Frauen die Gewohnheit hatten, gewohnheitsmäßig eine Sprache zu verwenden, die im Mund der untersten Klasse von Kriminellen ekelhaft und obszön wäre." Er fuhr fort, dass die Hauptbeweise gegen die Angeklagten aus den Aussagen der beiden verdeckten Ermittler stammten. Es wurde jedoch bekannt gegeben, dass Alex Gordon nicht vor Gericht erscheinen würde, um seine Aussage zu machen.

Basil Thomson, der stellvertretende Kommissar der Metropolitan Police, argumentierte in seinem Buch: Die Geschichte von Scotland Yard (1935), dass Gordon ein Agent war, der "eine Person mit einer kriminellen Vorgeschichte war oder die ganze Geschichte erfunden hatte, um Geld und Kredit von seinem Arbeitgeber zu bekommen".

Herbert Booth sagte vor Gericht, Alice Wheeldon habe ihm gestanden, dass sie und ihre Töchter an der Brandstiftungskampagne teilgenommen hätten, als sie Mitglieder der Women's Social and Political Union waren. Laut Booth behauptete Alice, sie habe am 5. Juni 1914 Benzin verwendet, um die 900 Jahre alte Allerheiligenkirche in Breadsall in Brand zu setzen. Sie fügte hinzu: „Sie kennen den Breadsall-Job? Sie!"

Booth behauptete auch bei einer anderen Gelegenheit, als sie über David Lloyd George und Arthur Henderson sprach, bemerkte sie: "Ich hoffe, die Mistkerle werden bald tot sein." Alice fügte hinzu, dass Lloyd George "die Ursache dafür war, dass Millionen unschuldiger Leben geopfert wurden, der Mistkerl soll getötet werden, um ihn zu stoppen ... und was diesen anderen Mistkerl Henderson angeht, er ist ein Verräter an seinem Volk." Booth behauptete auch, Alice habe Herbert Asquith, den sie als "die verdammten Gehirne des Geschäfts" bezeichnete, eine Todesdrohung gemacht.

Herbert Booth sagte aus, er habe Alice gefragt, was die beste Methode sei, um David Lloyd George zu töten. Sie antwortete: „Wir (die WSPU) hatten schon einmal einen Plan, als wir 300 Pfund für den Versuch ausgegeben haben, ihn zu vergiften… Gift, aber er ging nach Frankreich, der Mistkerl."

Sir Frederick Smith argumentierte, dass der Plan darin bestand, den Premierminister mit dieser Methode zu töten. Er legte dann vor Gericht Briefe vor, die zeigten, dass Alice Alfred Mason kontaktiert und vier Glasphiolen mit Gift erhalten hatte, die sie Booth gab. Sie wurden mit A, B, C und D gekennzeichnet. Spätere wissenschaftliche Erkenntnisse ergaben, dass der Inhalt von zwei Ampullen Formen von Strychnin war, den anderen Arten von Curare. Der führende Giftexperte, Dr. Bernard Spilsbury, gab jedoch im Kreuzverhör zu, dass er "in der wissenschaftlichen Literatur" kein einziges Beispiel dafür kenne, dass ein Pfarrer mit einem Pfeil verabreicht wird.

Major William Lauriston Melville Lee, der Leiter des PMS2, der Herbert Booth und Alex Gordon beschäftigte, sagte vor Gericht aus. Er wurde von Saiyid Haidan Riza gefragt, ob Gordon vorbestraft sei. Er weigerte sich, diese Frage zu beantworten und antwortete stattdessen: „Ich habe Ihnen bereits erklärt, dass ich den Mann nicht kenne. Er gab zu, Booth angewiesen zu haben, "mit Leuten in Kontakt zu treten, die wahrscheinlich Sabotage begehen könnten".

Alice brachte die Jury gegen sie auf, als sie sich weigerte, auf die Bibel zu schwören. Der Richter antwortete mit einem Kommentar: "Sie sagen, dass eine Bestätigung die einzige Macht sein wird, die Ihr Gewissen bindet?" Die Implikation war, dass die Zeugin, wenn sie sich weigerte, bei Gott zu schwören, in ihrer Aussage eher unwahr wäre.“ Dies war zu dieser Zeit eine gängige Annahme. war ihre Art, ihr Engagement für die Wahrheit auszudrücken.

Alice gab zu, dass sie Alfred Mason gebeten hatte, Gift für Hunde zu beschaffen, die die Lager bewachten, in denen Kriegsdienstverweigerer aus Gewissensgründen festgehalten wurden. Dies wurde durch den Brief von Mason bestätigt, der von der Polizei abgefangen wurde. Es beinhaltete Folgendes: "Alle vier (Glasphiolen) werden wahrscheinlich Spuren hinterlassen, aber wenn der Typ, dem sie gehört, vermutet, dass es eine Aufgabe ist, es zu beweisen. Solange Sie eine Chance haben, an den Hund zu gelangen, tut es mir leid." . Tot in 20 Sek. Pulver A auf Fleisch oder Brot ist ok."

Sie bestand darauf, dass Gordons Plan die Tötung der Wachhunde beinhaltete. Er habe ihr erzählt, er wisse von mindestens dreißig nach Amerika geflüchteten Kommunalbeamten und interessiere ihn besonders für "fünf Jiddisch, die noch im Konzentrationslager sind". Gordon behauptete auch, er habe zwei anderen jüdischen COs geholfen, aus der Haft zu entkommen.

Alice Wheeldon gab zu, dass sie Alex Gordon erzählt hatte, dass sie hoffte, dass David Lloyd George und Arthur Henderson bald tot sein würden, da sie sie als "Verräter der Arbeiterklasse" betrachtete. Sie war sich jedoch sicher, dass sie dies nicht gesagt hatte, als sie Gordon das Gift übergab.

Als Hettie Wheeldon aussagte, behauptete sie, Gordon und Booth hätten vorgeschlagen, den Premierminister zu ermorden. Sie antwortete: „Ich sagte, dass ich ein Attentat für lächerlich hielte. Das einzige, was man tun konnte, war, die Männer in den Werkstätten gegen die Wehrpflicht zu organisieren also würde es weitergehen."

Hettie sagte, dass sie den neuen Freunden ihrer Mutter sofort misstrauisch gegenüberstand: „Ich dachte, Gordon und Booth wären Polizeispione. Ich habe meiner Mutter am 28. Dezember von meinem Verdacht erzählt. Am folgenden Montag war ich überzeugt, dass sie Spione waren : "Du kannst machen was du willst, aber ich habe damit nichts zu tun."

Vor Gericht gab Winnie Mason zu, ihrer Mutter geholfen zu haben, Gift zu beschaffen, bestand jedoch darauf, dass es für "einige Hunde" war und "Teil des Plans zur Befreiung von Gefangenen für die Internierung" war. Ihr Ehemann, Alfred Mason, erklärte, warum er kein Strychnin geliefert hätte, um einen Mann zu töten, da es "zu bitter und von jedem beabsichtigten Opfer leicht zu erkennen" sei. Er fügte hinzu, dass Curare nichts Größeres als einen Hund töten würde.

Emmeline Pankhurst, die Vorsitzende der Women's Social and Political Union, sagte dem Gericht: "Wir (die WSPU) erklären, dass es kein Leben gibt, das für die Nation wertvoller ist als das von Herrn Lloyd George. Wir würden eher unser eigenes Leben gefährden als seines." soll leiden."

Saiyid Haidan Riza argumentierte, dass dies der erste Prozess in der englischen Rechtsgeschichte war, der sich auf die Beweise eines Geheimagenten stützte. Wie Nicola Rippon in ihrem Buch betonte, Der Plan, Lloyd George zu töten (2009): "Riza erklärte, dass ein Großteil der Beweise gegen seine Mandanten auf den Worten und Taten eines Mannes beruhte, der nicht einmal vor Gericht gestanden hatte, um sich einer Vernehmung zu stellen." Riza argumentierte: „Ich fordere die Staatsanwaltschaft auf, Gordon vorzuführen. Ich fordere, dass die Staatsanwaltschaft ihn vorführt, damit er einem Kreuzverhör unterzogen werden kann Verbrechen begangen werden. Ich sage, dass Gordon im Interesse der öffentlichen Sicherheit vorgeführt werden sollte.

Der Richter widersprach dem Einwand gegen den Einsatz von Geheimagenten. "Ohne sie wäre es unmöglich, Verbrechen dieser Art aufzudecken." Er räumte jedoch ein, dass, wenn die Jury den Beweisen von Herbert Booth nicht glaubte, der Fall "weitgehend scheitert". Anscheinend glaubten die Geschworenen der Aussage von Booth und befanden Alice Wheeldon, Winnie Mason und Alfred Mason nach weniger als einer halben Stunde Überlegung der Verschwörung zum Mord für schuldig. Alice wurde zu zehn Jahren Gefängnis verurteilt. Alfred bekam sieben Jahre, während Winnie "fünf Jahre Zuchthaus" erhielt.

Das Derby Merkur berichtet: "Es war ein beklagenswerter Fall, beklagenswert, eine ganze Familie auf der Anklagebank zu sehen; es war traurig zu sehen, wie Frauen, anscheinend von Bildung, eine Sprache benutzten, die in den Mündern der niedrigsten Frauen übel wäre. Zwei der Angeklagten waren Lehrerinnen." der Jugend; ihr gewohnheitsmäßiger Gebrauch schlechter Sprache ließ einen zögern, darüber nachzudenken, ob Bildung der Segen war, den wir alle erhofft hatten."

Am 13. März, drei Tage nach der Verurteilung, veröffentlichte die Amalgamated Society of Engineers einen offenen Brief an den Innenminister, der Folgendes enthielt: "Wir fordern, dass die Polizeispione, auf deren Beweise die Familie Wheeldon verhandelt wird, vor Gericht gestellt werden der Zeugenkammer in der Überzeugung, dass in dem Fall, in dem dies geschieht, neue Beweise vorgelegt werden, die dem Fall ein anderes Gesicht verleihen."

Auch Basil Thomson, der stellvertretende Kommissar der Metropolitan Police, war von der Schuld von Alice Wheeldon und ihrer Familie nicht überzeugt. Thomson sagte später, er habe "ein ungutes Gefühl, dass er selbst als Agent Provocateur fungieren könnte - ein aufhetzender Agent -, indem er der Frau die Idee in den Kopf gesetzt oder, wenn die Idee bereits da war, angeboten hat, fungiere als Dartwerfer."

Alice wurde ins Gefängnis von Aylesbury gebracht, wo sie eine Kampagne der Nichtkooperation mit zeitweiligen Hungerstreiks begann. Einer der Ärzte im Gefängnis berichtete, dass viele Gefangene echte Angst vor Alice hatten, die "einen Teufel" in sich zu haben schien. Derselbe Arzt berichtete jedoch, dass sie auch viele Bewunderer habe und mehrere Häftlinge zu ihren revolutionären politischen Ideen bekehrt habe.

Einige Mitglieder der Öffentlichkeit wandten sich dagegen, dass Alice Weeldon zum Essen gezwungen wurde. Mary Bullar schrieb an Herbert Samuel, den Innenminister und argumentierte: "Könnten Sie nicht sofort eine Rechnung einreichen, um einfach zu sagen, dass die Zwangsernährung aufgegeben werden soll - dass alle Gefangenen ihre Mahlzeiten regelmäßig erhalten und dass es bei ihnen ruht?" sie zu essen oder nicht, wie sie wollten - es war die Zwangsernährung, die den Aufschrei auslöste, so dass es kaum jemand geben konnte, sie aufzugeben!"

Alice wurde in das Holloway-Gefängnis verlegt. Da sie nun von ihrer Tochter Winnie Mason getrennt war, beschloss sie, erneut in Hungerstreik zu treten. Am 27. Dezember 1917 berichtete Dr. Wilfred Sass, der stellvertretende medizinische Offizier in Holloway, dass sich Alices Zustand rapide verschlechterte: „Ihr Puls wird etwas schneller … von geringer Lautstärke und ziemlich kollabieren … die Herztöne sind schnell. .. an der Spitze des Herzens." Es wurde auch berichtet, dass sie sagte, sie würde "sterben und es würde einen großen Streit und eine Revolution geben".

Winnie Mason schrieb an ihre Mutter und bat sie, den Hungerstreik aufzugeben: "Oh Mam, bitte stirb nicht - das ist alles was zählt... du warst immer eine Kämpferin, aber dieser Kampf ist deinen Tod nicht wert... Oh Mam, für einen Kuss von dir! Oh, lass es dir besser gehen, lebe wieder für uns alle."

Am 29. Dezember schickte David Lloyd George eine Nachricht an das Innenministerium, dass er "mehrere Anträge im Namen von Mrs Wheeldon erhalten hat und dass er der Meinung ist, dass sie auf keinen Fall im Gefängnis sterben darf". Herbert Samuel zögerte, Maßnahmen zu ergreifen, aber laut offiziellen Papieren: "Er (Lloyd George) fühlte sich offensichtlich aus Sicht der Regierung und vor allem angesichts der Tatsache, dass er die Person war, zu deren Ermordung sie sich verschworen hatte", , es war sehr unerwünscht, dass sie im Gefängnis starb."

Alice wurde gesagt, dass sie wegen der Intervention des Premierministers aus dem Gefängnis entlassen werden sollte. Sie antwortete: "Es war sehr großmütig von ihm ... er hat sich als Mann erwiesen." Am 31. Dezember nahm Hettie Wheeldon ihre Mutter mit nach Derby.

Sylvia Pankhurst, schreibt im Arbeiter-Dreadnought, behauptete, dass Alice "ein halbes Dutzend anderer Kameraden mit herzlicher Gastfreundschaft in einem entzückenden altmodischen Haushalt bemuttert, in dem der Komfort durch harte Arbeit und sparsames Management sichergestellt wurde." Sie fügte hinzu, dass Alice gezwungen sei, ihren Laden zu schließen, aber "das Beste aus der Situation gemacht habe, indem sie ihr Schaufenster für den Tomatenanbau genutzt habe".

Die Kampagne führte weiterhin dazu, dass Winnie Mason und Alfred Mason aus dem Gefängnis entlassen wurden. Am 26. Januar 1919 wurde bekannt gegeben, dass das Paar auf Ersuchen von Premier Lloyd George auf Lizenz zugelassen wurde.

Alice Wheeldons Gesundheit hat sich von ihrer Zeit im Gefängnis nie erholt. Sie starb am 21. Februar 1919 an der Grippe. Bei Alices Beerdigung hielt ihr Freund John S. Clarke eine Rede, die Folgendes enthielt: "Sie war Sozialistin und war vor allem Feindin der tiefsten Inkarnation der Unmenschlichkeit, die es derzeit in Großbritannien gibt - jener Geist, der in der Person inkarniert ist, deren Namen ich nicht beleidigen werde, indem ich sie erwähne, der es war, der inmitten hoher Staatsgeschäfte aus dem Weg trat, um eine arme undurchsichtige Familie in den Kerker zu verfolgen und ins Grab... Wir geben der ewigen Bewahrung von Mutter Erde den sterblichen Staub eines armen und unschuldigen Opfers eines Justizmordes."

Ich denke, es ist eine so erfundene Anschuldigung, mich dafür zu bestrafen, dass mein Junge ein Kriegsdienstverweigerer aus Gewissensgründen ist... ihn durch mich und du wirst es tun.

Als Geschäftsfrau habe ich mit ihm (Gordon) einen Handel abgeschlossen, dass, wenn ich ihm helfen könnte, seine Freunde aus einem Konzentrationslager zu holen, indem ich die Hunde loswerden könnte, er sich seinerseits um die drei Jungen kümmern würde, meinen Sohn Mason und ein junger Mann namens MacDonald, den ich behalten habe, verschwinde.

Wir fordern, dass die Polizeispione, aufgrund derer die Familie Wheeldon vor Gericht gestellt wird, in die Zeugenkammer gebracht werden, da wir glauben, dass in diesem Fall neue Beweise vorgelegt werden, die dem Fall ein anderes Gesicht verleihen.

Riza erklärte, dass ein Großteil der Beweise gegen seine Mandanten auf den Worten und Taten eines Mannes beruhte, der nicht einmal vor Gericht gestanden hatte, um sich einer Vernehmung zu stellen.

Sie war Sozialistin und Feindin vor allem der tiefsten Inkarnation der Unmenschlichkeit in Großbritannien, die in der Person inkarniert ist, deren Namen ich nicht mit der Erwähnung der Toten beleidigen werde. Wir geben der ewigen Bewahrung von Mutter Erde den sterblichen Staub eines armen und unschuldigen Opfers eines Justizmordes.

Im März 1917 leitete der britische Generalstaatsanwalt FE Smith die Anklage gegen Alice Wheeldon (eine Verkäuferin von Second-Hand-Kleidung), zwei ihrer Töchter (beide Lehrerinnen) und ihren Schwiegersohn (Dozent für Chemie) wegen Verschwörung zur Ermordung des Premierministers David Lloyd George. Angeblich soll während des Golfspiels ein mit Curare bestückter Pfeil aus einem Luftgewehr auf ihn geschossen werden.

Smith, der entschlossen war, eine Verurteilung zu erwirken, beschrieb die Angeklagten vor den Richtern in der Stadt Derby in den East Midlands Englands als "eine Bande verzweifelter Personen, die von revolutionären Doktrinen vergiftet und von völliger und unvernünftiger Verachtung für ihr Land besessen sind". Nach einem Schauprozess in London unter dem Vorsitz eines offen feindseligen Richters, der patriotischen Eifer widerspiegelt, zog sich die Jury für eine halbe Stunde zurück und befand Alice, eine Tochter und den Schwiegersohn für schuldig. Sie alle wurden zu langjährigen Zuchthausstrafen verurteilt.

Zu dieser Zeit herrschte in vielen Kreisen stille Skepsis, und aus der Veröffentlichung von MI5-Unterlagen achtzig Jahre später ging hervor, dass die Hauptbeweise gegen den Angeklagten aus der Gefangennahme und den falschen Aussagen eines Agenten resultierten, der sowohl kriminelle als auch diagnostizierte kriminelle Geisteskrankheit festgestellt hatte vom Geheimdienst. Alice und ihre Familie waren nicht der Verschwörung schuldig, irgendjemanden zu verletzen, geschweige denn zu töten.

Warum war Smith so rücksichtslos in seiner Führung der Anklage - bis zu dem Punkt, dass er die verdächtige Natur der Beweise absichtlich ignorierte oder sogar verschwieg (mit Zustimmung des Direktors der Staatsanwaltschaft)? Alice und ihre Töchter waren politisch aktiv. Sie waren militante Suffragetten, ausgesprochene feministische Sozialistinnen, Pazifistinnen (wütend über die britische Ablehnung von Friedensangeboten durch Deutschland), befreundet mit Sinn Féiners und syndikalistischen Vertrauensleuten und aktiv an Netzwerken beteiligt, die Kriegsdienstverweigerern aus Gewissensgründen bei der Flucht nach Irland und in die Vereinigten Staaten halfen. Der Schwiegersohn war ähnlich geneigt. Für eine Regierung, die sich über den wachsenden Widerstand gegen den Krieg gegen Deutschland und die Auswirkungen der revolutionären Entwicklungen in Russland Sorgen machte, waren sie "der Feind im Inneren" - unpatriotische, subversive Dissidenten mit gefährlichen Verbindungen.

Ihr Schicksal war ein schockierendes Beispiel dafür, was passieren kann, wenn eine Regierung, die entschlossen ist, eine "richtige" Politik im nationalen Interesse zu verfolgen, ihren Geheimdiensten freie Hand lässt und die Rechte des Einzelnen, insbesondere das Recht auf Meinungsfreiheit, mit Füßen tritt und Vereinigung und zu einem fairen Verfahren. Für Smith und seine Ministerkollegen (und leider auch die Justiz) war das, was Alice und ihrer Familie passierte, die Folge von Meinungsverschiedenheiten in einer Zeit des nationalen Notstands. Sie haben "verdient", was mit ihnen passiert ist. Es gab keinen Rechtsstaatsverfechter: Seine Niederlage war ein "Kollateralschaden".

Sehr hohe Verluste in den ersten Kriegswochen hatten deutlich gemacht, dass eine Wehrpflicht wahrscheinlich war. 1915 wurde die No-Conscription Fellowship (NCF) gegründet. Die Gemeinschaft umfasste viele Pazifisten, insbesondere Quäker, die sich erfolgreich für die Aufnahme einer Gewissensklausel in das Wehrpflichtgesetz von 1916 einsetzten. Wehrdienstverweigerer aus Gewissensgründen mussten vor einem Tribunal erscheinen, um ihren Anspruch prüfen zu lassen. Jedes Tribunal bestand aus einem Militärvertreter mit dem Recht, die Antragsteller ins Kreuzverhör zu nehmen, um ihre Aufrichtigkeit festzustellen. Diejenigen, die das Tribunal davon überzeugen konnten, dass jede Form der Unterstützung des Krieges moralisch falsch war, konnten eine vollständige Befreiung erlangen. Wer bereit war, zivile Arbeit zu leisten, die andere zum Kriegsdienst entlassen würde, konnte freigestellt werden, sofern er diese Arbeit verrichtete. Und diejenigen, die bereit waren, Nichtkombattanten zu sein, die unter militärischer Leitung arbeiteten, aber nicht zum Waffengebrauch verpflichtet waren, konnten auf dieser Grundlage in das Militärregister aufgenommen werden.

Die Tribunale setzten sich im Allgemeinen aus Mitgliedern zusammen, von denen einige Frauen mit Söhnen oder Ehemännern im aktiven Dienst waren, die wenig Verständnis für Kriegsdienstverweigerung hatten. Bei ihren Anhörungen wurden die Beschwerdeführer häufig von den öffentlichen Tribünen beschimpft. Lytton Strachey war bekanntlich einer, der missbraucht wurde. Nur sehr wenige erhielten eine bedingte oder vollständige Befreiung. Die meisten wurden entweder als Nichtkombattanten eingestuft und in das Non-Combatant Corps, das NCC (oder No Courage Corps, wie die Presse es nannte) eingezogen oder vollständig abgelehnt. Die von den kommandierenden Soldaten der Einheiten auferlegte Disziplin im NCC war hart und die Weigerung, eine Aufgabe zu übernehmen oder insbesondere eine Uniform zu tragen, führte zu Einsatz, Kriegsgericht und Inhaftierung unter üblen Bedingungen. Es dauerte nicht lange, bis zahlreiche Kriegsdienstverweigerer aus Gewissensgründen auf der Flucht waren, von denen einige aus effektiven Gefangenenlagern geflohen waren. Viele von ihnen gingen in den Untergrund und wurden von Netzwerken unterstützt, die sich hauptsächlich aus NCF-Mitgliedern, Suffragetten, feministischen und anderen Sozialisten, Sinn Feinern, linken Vertrauensleuten und IWW-Seeleuten zusammensetzten.

Trotz der Alltäglichkeit ihrer täglichen Beschäftigungen waren Alice Wheeldon und ihre beiden älteren Töchter politisch aktiv: dies sahen sie als Teil ihrer Bürgerpflicht an. Alices Ehemann William, vierzehn Jahre älter als sie und ein gewaltbereiter Trinker, wollte nichts davon, und ihre jüngste Tochter Nellie, die politisches Bewusstsein entwickelte, konzentrierte sich darauf, ihrer Mutter im Laden zu helfen. Die drei Aktivistinnen waren Mitglieder der NCF und der Socialist Labour Party, langjährige militante Suffragetten (Mitglieder der Women's Social and Political Union), Pazifistinnen und feministische Sozialistinnen. Hettie Wheeldon, ebenfalls eine Rationalistin, glaubte an die freie Liebe und das Recht der Frau auf Geburtenkontrolle, sei es durch Verhütung oder Abtreibung. Wie viele Suffragetten stand sie der Ehe, die sie als eine von Männern erdachte Institution sah, um ihr Recht auf Besitz und Herrschaft von Frauen zu verankern, mit einiger Berechtigung misstrauisch gegenüber. Dies hielt sie nicht davon ab, sich mit dem deportierten Vertrauensmann Arthur MacManus zu verloben, den sie entweder traf, als er in Sheffield half, die Dinge aufzumischen, oder als er zu einem brüderlichen Besuch bei Munitionsarbeitern in Derby war.

MacManus hatte sich nach seiner Entfernung aus Glasgow einen Job bei der Reederei Cunard in Liverpool gesichert und half Ende 1916 dabei, Deserteure und Kriegsdienstverweigerer über den Atlantik zu schmuggeln, manchmal über Irland, wo seine frühere Freundschaft mit Connolly (der , der an seinen Wunden starb und auf einem Stuhl festgeschnallt war, im April 1916 in Dublin wegen seiner Rolle beim Osteraufstand erschossen worden war) sicherte ihm hilfreiche Kontakte. Alices einziger Sohn William war ein Pazifist und gläubiger Sozialist und versteckte sich, nachdem ihm das Gericht, das seinen Antrag anhörte, eine Freistellung verweigerte, und wartete auf die Hilfe von Hetties Verlobter, das Land zu verlassen. Der Ehemann ihrer Schwester Winnie, Arthur Mason, der Chemiker, war ebenfalls Pazifist und Sozialist und erwartete, dass sein Antrag auf Befreiung, obwohl er Dozent war, ebenfalls abgelehnt würde. Angesichts ihres Hintergrunds und ihrer NCF-Verbindungen ist es nicht verwunderlich, dass die Familie Wheeldon aktiv daran beteiligt war, geflohenen Kriegsdienstverweigerern aus Gewissensgründen zu helfen, eine rechtswidrige Aktivität und für die Behörden seit einiger Zeit von Interesse war.


Erinnerung an Alice Wheeldon

An diesem Tag, dem 27. Januar 1866, wurde die Frauenrechtlerin, Sozialistin und Antikriegsaktivistin Alice Wheeldon geboren.

Geboren als Alice Anne Marshall, die Tochter eines Lokführers aus Derbyshire, arbeitete die junge Alice als Jugendliche im Dienst, bevor sie 1886 ihren Ehemann William Augustus Wheeldon, einen verwitweten Lokführer, heiratete. Zusammen hatten sie drei Töchter, Nellie, Hettie und Winnie , sowie einen Sohn, Willie, und sie versuchten, sie mit sozialistischen und pazifistischen Werten zu erziehen. Zusammen mit ihren Töchtern war Alice in der Sozialen und Politischen Union der Frauen (WSPU) aktiv, die sich für das Frauenwahlrecht einsetzte, bis zum Ausbruch des Großen Krieges, als sie sich über die Unterstützung der WSPU für den Krieg nicht einig war und Wehrpflicht trennten sich ihre Wege, um stattdessen der No-Conscription Fellowship beizutreten. Willie beantragte persönlich als Kriegsdienstverweigerer die Befreiung vom Militärdienst, die jedoch 1916 abgelehnt wurde.

Die Arbeit der Familie Wheeldon gegen den Krieg, einschließlich ihrer Unterbringung solcher Männer, „auf der Flucht“ vor der Wehrpflicht, wurde bald auf die Behörden aufmerksam. Im Dezember 1916 traf ein Mann namens Alexander Gordon im Haus von Wheeldon ein. Gordon behauptete, ein Kriegsdienstverweigerer zu sein, erzählte Alice eine Geschichte über von Wachhunden patrouillierte Internierungslager für Pazifisten, die sich wie er selbst der Wehrpflicht widersetzten, und bat um Zuflucht für den Abend. In Wahrheit war Gordon ein zweimal für kriminell verrückt erklärter ehemaliger Broadmoor-Häftling mit Verurteilungen wegen Erpressung, der nur zwei Jahre nach seiner Freilassung für den MI5 arbeitete. Er begann Alice einen ausgeklügelten Plan vorzuschlagen, die Wachhunde als Gegenleistung für eine sichere Überfahrt in die damals neutralen Vereinigten Staaten von Amerika zu vergiften. Begierig darauf, diesen Plan umzusetzen, telefonierte Gordon mit einem Mann, von dem er behauptete, er sei ein Mitläufer, der jedoch sein MI5-Führer, Herbert Booth, war, und organisierte ein Paket mit zwei Fläschchen Curare und zwei Fläschchen Strychnin an die Wheeldon-Adresse gesendet.

Das Paket wurde praktischerweise abgefangen, was am 30. Januar 1917 zur Verhaftung von Alice, Hettie, Winnie und Winnies Ehemann Alf Mason führte Plan zur Ermordung des liberalen Premierministers David Lloyd George und des Kabinettsministers der Labour Party, Arthur Henderson. Alice Wheeldon, zwei ihrer Töchter und ihr Schwiegersohn waren betrogen worden.

Die Wheeldon-Frauen in Untersuchungshaft, 1917.
Von links nach rechts ein Gefängniswärter, Hettie Wheeldon, Winnie Mason und Alice Wheeldon.

Der Prozess begann am 6. März 1917 im Old Bailey. Den Vorsitz führte der Generalstaatsanwalt FE Smith selbst, der sich weigerte, Alexander Gordon als Zeugen zu nennen, seinen Namen preiszugeben oder seinen gegenwärtigen Aufenthaltsort zu nennen und ihn so von einem Kreuzverhör zu ersparen durch den Verteidiger von Wheeldons. Die Wahrheit war, dass Gordon für eine Abteilung des MI5 arbeitete, die vor dem Ausrutschen stand. Begierig darauf, aktiv zu bleiben, erfand der Zweig eine Geschichte über Verrat in Derbyshire. Als Kernland der Munition, das für die Kriegsanstrengungen von entscheidender Bedeutung ist, würden solche rebellischen Regungen ernst genommen und müssen unterbunden werden. Der Widerstand der Wheeldons gegen die Einberufung in Verbindung mit ihrer Präsenz in der Wahlrechtsbewegung hatte dafür gesorgt, dass sie für ein Establishment, dessen Generalstaatsanwalt sie im Prozess natürlich für schuldig befunden hatte, ein akzeptabler Schwachsinn waren. Alice wurde daher zu zehn Jahren Zuchthaus verurteilt, Winnie zu fünf Jahren und ihr Ehemann Alfred zu sieben Jahren. Hettie hatte mehr Glück, da sie von allen Anklagen freigesprochen wurde.

Alice wurde vom Old Bailey ins Gefängnis von Aylesbury verlegt, wo sie in einen Hungerstreik trat. Später wurde sie nach Holloway verlegt und setzte ihren zeitweiligen Protest fort, was zu einer Verschlechterung ihres Gesundheitszustandes führte, die in ihrem angeblichen Ziel, Lloyd George selbst, gipfelte, das ihre vorzeitige Entlassung aus dem Gefängnis organisierte. Am 31. Dezember 1917 mit Lizenz entlassen, war Alice ein Schatten ihrer selbst, ihre Gesundheit war durch einen Justizirrtum, eine ungerechte Gefängnisstrafe und die Folgen des Hungerstreiks dauerhaft geschädigt. Winnie and Alfred were subsequently released at the end of the war presumably the establishment no longer saw any purpose in keeping them behind bars in peacetime. Extremely weak, Alice passed away of influenza during the great pandemic of 1919. At her funeral, her son Willie placed a red flag upon her coffin, whilst her friend, the conscientious objector John Smith Clarke, provided the eulogy. This was a great risk on Clarke’s behalf, as he himself was still wanted for arrest by the police for evading conscription. Her final resting place was unmarked, for fear of defacement.

In 1920, Hettie married the Belfast-born Scottish trade unionist Arthur MacManus, later to become the first chairman of the Communist Party of Great Britain. Tragically, in that same year, Hettie too passed away. Further misfortune struck Alice’s children when, on 5th October 1937, her son Willie was arrested in Russia. He had emigrated there in 1921, eventually taking Soviet citizenship, but he fell foul of the Stalinist purges sixteen years later. He was executed by the Cheka on Christmas Day, 1937.


Today in anti-war history, 1917: spycops’ fit-up! Alice Wheeldon & her daughters go on trial for ‘plot to murder’ Prime Minister Lloyd George.

“Alice Wheeldon and her family were commie scum
Denounced World War 1, sheltered deserters on the run
Fitted up by MI5, died from the prison damp –
You won’t see Alice’s head on a stamp!”
(‘Spycop Song’, Dr Feelshite)

If you thought that revelations of the last few years about undercover police officers infiltrating campaigning and political groups, trade unions, families of people killed by racist and the police (just a few examples), and in some cases acting as agent provocateurs, had been going on for just 50 years, since the founding of the Special Demonstration Squad, and was some kind of aberration from our democratic traditions – think again. In one form or another, this practice has been an integral part of policing dissent and controlling or disrupting movements for social change – for hundreds of years. It is literally the norm, not a deviation.

101 years ago today, Derby socialists and war resisters Alice Wheeldon, her daughters Hettie, Winnie and Winnie’s husband, Alfred Mason, went on trial at the Old Bailey, all charged with conspiracy to murder the Liberal Prime Minister Lloyd George and Labour Party cabinet minister Arthur Henderson.

In fact the supposed ‘plot’ was a fit up, set up by a spy working for the intelligence unit of the Ministry of Munitions.

Alice Wheeldon lived in Derby, with her four children Nell, Winnie, Hettie and Will the family were all active campaigners for many social issues of the time, notably women’s rights, pacifism and opposition to conscription. Alice and Hettie were activists for women’s suffrage, members of the Women’s Social & Political Union before World War 1, as well being involved in socialist propaganda. To make a living she sold second hand clothes in the market and later from a shop.

If enthusiastic support for the pointless carnage of the First World War was still by far the view of the majority of the population, opposition had grown over the previous two and a half years. The mass deaths, privations, hunger and hardships at home, forced conscription into the armed forces, as well as mass government repression, had sparked hatred and demoralisation, resentment, and resistance. Soldiers were passively and actively avoiding combat and would soon by mutinying strikes were multiplying, organised by grassroots shop stewards movements, (as the trade union leaders mostly supported the ban on workplace struggles during wartime) food riots and rent strikes had broken out in 1915 and 1916. And refusal to be conscripted, resistance and draft-dodging, had given birth to underground networks of war resisters, mostly young men on the run from the authorities, often sheltered by sympathetic pacifists, socialists and anarchists. A plethora of organisations – the No Conscription Fellowship, the Socialist Labour Party, British Socialist Party, the Industrial Workers of the World, parts of the Union of Democratic Control, the North London Herald League, Sylvia Pankhurst’s East London Federation of Suffragettes (later the Workers’ Socialist Federation) in East London parts of the Independent Labour Party, the Women’s Freedom League, the shop stewards’ networks among industrial workers anarchist groups and christian pacifists… and so many more…

The government feared all these movements were linked, and to some extent there were rebel networks, with loose origins in the workers’ movements that had erupted before the war, the militant suffragettes who had rejected jingoism when war broke out, and the leftwing political groups who denounced the war on internationalist grounds. From the outside it could also appear that this opposition could link up to wider discontent among the ‘general population’, and that a serious rebellious threat could arise to the war effort and even to the state and the vast capitalist interests that had needed the war.

The government was determined to disrupt and discredit the growing opponents of the war, and pretty much allowed the secret state to operate freely, with carte blanche to use whatever methods seemed necessary. The press was already happy to trumpet that strikers, pacifists, etc were passively doing ‘the Kaiser’s work’, if not actually being paid by Germany the more evidence could be drummed up that honest and peaceful opposition to the conflict was in fact a cover for more sinister, treasonous and violent intent, the more potential support for opposition they thought could be warded off.

The Ministry of Munitions Intelligence Unit, a branch of an organisation that was to partly evolve into MI5, faced with an immediate threat of being dismantled, conceived a strategy of discovering a treasonable plot in Derby, which with its munitions factories, was a heartland of Britain’s war effort.

The Wheeldons were on the one hand a typical anti-war family with William Wheeldon and Alf Mason (Winnie’s husband) both facing conscription, (William was an anarchist ‘absolutist’ conscientious objector), and all of the family including Alice’s sons-in-law were heavily involved in both overt and underground resistance: in the above ground activities of the No Conscription Fellowship, but also in hiding men on the run, helping them escape the country in some cases. They sat also in the middle of the networks the authorities and military intelligence and Special Branch had in their sights: Arthur MacManus, (then ‘courting’ Alice’s daughter Hettie, and a friend of her son William), was heavily involved in the shop stewards meetings and planning class struggle in the factories, particularly in nearby Sheffield, the stronghold of the shop stewards committees since the pioneering Glasgow stewards had been largely broken up by arrest and repression in 1916. Their friends and comrades spread across the midlands and the north of England.

An MI5 agent, using the name Alex Gordon, and posing as a conscientious objector on the run from the authorities. He had turned up in Sheffield, just as 10-12,000 skilled engineers and other workers came out on strike against the conscription of a fitter, Leonard Hargreaves, at Vickers plant there, in what appeared to be a case of the employers breaking agreements with the unions to not force certain grades into the army. The strike terrified the government, who backed down and released Hargreaves. (It’s worth noting that bitter divisions were opening up in the working class, as unions representing skilled workers were prepared to strike over such actions, but less skilled workers were often not supported.) ‘Gordon’ was not the only spy around – several other ministry of munitions agents were reporting on the strike, the socialists and other workers opposing the war in Sheffield and nearby towns. The reports of the spies tended to focus on prominent individuals like the Sheffield shop stewards activist and later communist theorist, J. T. Murphy, Arthur MacManus, and others, as being largely responsible for anti-war and workers agitation – missing the point that both movements were made up of grassroots networks based on daily grievances and built horizontally, not hierarchically. But the spies fed into their handlers view that taking out some of the prominent faces would crush the movements entirely.

Alex Gordon was really Francis Vivian, who had been involved in the British Socialist Party before the war, so may have been known (if only by repute) to some of his targets, building trust. He moved across to Derby, in late 1916, supervised by another spy, known as Herbert Booth, who reported to Major Melville Lee at the Ministry of Munitions. Booth and Gordon seem to have played on the Wheeldon family’s angry desire to strike back at the warmongering government they hated, and a plot was hatched, according to the Wheeldons later, to poison dogs guarding prison camps where arrested ‘conchies’ and war resisters were being held, so they could be helped to escape. However, Gordon and Booth presented the poison, which was ordered, as evidence of a plot to poison the new Prime Minister, David Lloyd George. They reported a succession of conversations, a mix of invented and real talk, no doubt, of threats and plans to off the Prime Minister and his cabinet colleague, Labour’s Arthur Henderson, who was widely vilified by anti-war socialists as well as unnamed others.

Alice Wheeldon, Hettie Wheeldon, her daughter Win Mason and Win’s husband Alf Mason were all arrested at the end of January 1917. William Wheeldon was picked up but managed to escape and disappeared.

The four were tried at the Old Bailey with the Attorney General, the trial beginning on March 6th 1917 future Lord Chancellor, the rightwing politician F.E. Smith leading the prosecution. The legal profession was apparently leant on heavily not to defend them, and the lawyers who did were not very effective. The accused were brow-beaten and their case was not really presented the dice were loaded against them. The government were determined to use them as a example. Whether or not the spies’ superiors believed the plot was real, or their political bosses really feared for their lives, the trial was a useful weapon to beat the anti-war movement with, at least to split moderate critics of the war from the more radical elements.

Gordon was not present to testify in the trial so the defence could not cross-examine him on his evidence. The court proceedings show that the evidence was flimsy and that the intention of the prosecution was to publicly destroy the reputations of the accused and then to convict them on that basis.

Hettie Wheeldon was acquitted but the others were sentenced to varying prison terms and their application to appeal was refused. Alice received ten years imprisonment, Alf Mason seven years, Winnie five years.

Alice went on hunger strikes in Aylesbury Prison, which severely affected her health. Conditions inside were harsh and she was over fifty. Given her failing health and officialdom’s fear that she might die in prison, which could rebound badly on them, she served less than one year of her 10-year sentence. Doubts had also started to arise about the trial and the authorities may have thought these questions would settle if she was quietly let out. From Holloway Prison she was released on licence at the instigation of the Prime Minister – the same Prime Minister she was accused of conspiracy to murder. Her daughters Nellie and Hettie accompanied her back to Derby, but her life was made impossibly hard. She was ostracised by many neighbours, and her clothes business was ruined. She and Hettie (who had lost her job as a teacher despite her acquittal) tried to grow and sell veg to survive. They tried to pick up their political activism, re-establishing links with some of the comrades. But both Hettie and Alice caught the flu in the terrible 1918-19 epidemic that struck at a weakened population after the war, and for Alice, worn out by prison, it was fatal. She died in February 1919.

Win and Alf Mason were released unexpectedly at the end of the war, having also gone on hunger strike. After their release, in 1919, Winnie and Alf moved to London where they lived for a number of years with Winnie’s other siblings. Eventually they moved to Hampshire where Winnie was noted for raising awareness of the rise of Fascism. In 1949, they shifted to Welwyn Garden City where Alf had built a modern house in the new town. Win was diagnosed with lung cancer and died there in 1953 Alf died in 1963.

Hettie married Arthur MacManus, in 1920 and they had a stillborn child, but she died from peritonitis following on from appendicitis the same year. Arthur became a leading member of the new Communist Party of Great Britain (Alice’s other daughter Nellie also became a CPGB activist). William Wheeldon’s story is perhaps the most poignant in the story of the anti-war movement, in Britain and internationally, and where it ended he became a communist, moved to the Soviet Union and made there, believing in and working for the Soviet project for many years, Until Stalin had him arrested and shot in the purges in 1937, where he was forced to falsely confess to being a longtime British spy.

A hundred years after the frame-up of Alice and her family, after the profit-ridden carcass-fest of World War I, there is a campaign growing to remember the Wheeldons and the Masons. Derby people and the family have long been convinced that the impact of these outrageous charges has reverberated down the generations. Now Deirdre and Chloë Mason, great grand-daughters of Alice Wheeldon and the grand-daughters of Alf and Win Mason, are seeking to clear their ancestors names so history will record that this was a miscarriage of justice…

A plaque was placed on Alice’s shop in Derby a couple of years ago to mark the plot.

Sheila Bowbotham’s excellent history/drama crossover, ‘Friends of Alice Wheeldon’ is a great book, and worth reading if you can get hold of it.

The machinations of the secret state that backed the fit-up of the Wheeldon family is complex and we would like to write about it, especially given the relevance of spies infiltrating movements for social change to our own time. This will have to wait for another time but sufficient to say, spies sponsored by both Special Branch and the Ministry of Munitions Intelligence Unit were both operating against socialists, strikers, anti-war activists. But they were also competing against each other for influence, and reported to rival power centres in government. The spies themselves were part fantasists, part telling their handler what they wanted to hear, and part freelance self-interested opportunists. Some of them experienced half-regret for their actions: ‘Alex Gordon’ aka Francis Vivian attempted in some bizarre way to re-ingratiate himself with socialists after the trial, part-justifying and part apologising for his part in it. This dynamic is familiar to those of us targetted by modern spycops, some of who have publicly blown the whistle on their former bosses, some of who have returned to friends and lovers after their deployment ended, torn between their ‘job’ and the attraction of the life of rebellion and love that our movements at their best are capable of… But many more hide behind the walls built by the police and secret state, fearing exposure, claiming they are afraid of our revenge, or more honestly, the embarrassment of people they now finding out the glorious war they fought against environmentalists and families of racist murder victims, while deceiving women into sex.

As a heavily restrictive Inquiry into Undercover Policing attempts to cover up most of the history of political spying of the last half century, under the guise of pretending to uncover it, some of those spied on are attempting to push for as much information on those who spied on us and those who controlled them as we can get. Results so far are not encouraging most of the names revealed so far have been brought into the open by us.

For more information about current campaigning vs undercover policing, check out:

The massive potential of the rising anti-war movement, the rebel networks of which Alice and all her family and friends were part of, was in the end broken, partly by the repression of the state, both open and secret, But also by the divisions of the movements themselves. The shop stewards movement launched strikes in 1917, but they were crippled by the splits between skilled and unskilled workers. The coagulating brilliant links that the conchies, suffragists, socialists and the class-conscious workers were forging did produce the Leeds Convention in June 1917, influenced and cheered by the Russian Revolution, attempting to unite trade unions and protest against the war. But it allowed itself to be dominated by the Labour Party and union leaders, who helped to derail its revolutionary potential. The powerful links developing through the war did continue to grow, and produced massive strikes in 1919, which in parallel with mutinies in the army could have led to a more fundamental social change – but was sold out by unions leaders, and hamstrung by people’s own doubts and lack of desire to push forward.

This post could have covered much more of this interesting period and the fascinating people and groups evolving at this time, and resisting the capitalist war machine with heroic but grounded love for each other, as well as clear-sighted hatred for the classes that profited from the slaughter.

Across the years we salute Alice, William and Hettie Wheeldon, Win and Alf Mason, their friends and comrades, and the movements they played a part in. If the world they hoped to build has not yet come about – tremble on your thrones, powers of the earth! Just you wait, you bankers!


Moirai – Framed: The Alice Wheeldon Story

Moirai – Framed: The Alice Wheeldon Story

Wild Goose – Out Now

M oirai – literally, “spinners of destiny” – comprises Jo Freya, Mel Biggs and Sarah Matthews, three very talented women with a considerable reputation in the folk world. And exceptional singers each one, while instrumentally Jo is a woodwind specialist (clarinet/sax/whistle) best known for her membership of Blowzabella Melanie is an exceptional melodeonist and is considered a leading light in the world of melodeon teaching, and Sarah is a superb violin player teamed up with Doug Eunson and the band Cupola. Together they are a (refreshingly guitar-less) force to be reckoned with, delivering a very special and distinctive blend of timbres.

Following in the wake of a pair of eminently satisfying CDs – Seitwärts (2015) and Here And Now (2017) – their latest project might be regarded as a full-blown concept album, in that its songs together tell a particular story. This concerns the plot to murder the then-Prime-Minister David Lloyd George and the Labour Party chairman Arthur Henderson, in 1917: a fantastical plot for which Alice Wheeldon, a strong socialist and staunch peace activist, was framed – both to demonise the peace movement generally and in an attempt to silence any anti-war sentiments considered detrimental to the war effort. A big show trial was held, surrounded by massive publicity, and as a result, Alice and her daughter and son-in-law were imprisoned for conspiracy. Alice went on hunger strike to protest her innocence, was released on licence and died in 1919. And today the campaign to clear the names of Alice and her relatives for this miscarriage of justice is being well supported, and this new Moirai CD will help greatly in raising awareness of Alice’s story.

The impetus for this project came from Sarah, who initially discovered Alice’s story and was inspired to put together this collection of songs. It tells Alice’s story from the viewpoints of various characters as well as presenting a contemporary perspective on the events and issues raised by the injustice, all of which amounts to a conspiracy by the Establishment that seems never to have been acknowledged let alone atoned for.

The vast majority of the album’s songs are original compositions by Moirai members and are suitably idiomatically crafted, predominantly within the area that straddles folk and popular/music-hall-style song and invariably with a keen sense of melody and rhythm with lyrics that combine nostalgia and realism with a thoroughly genuine feeling for, and understanding of, the plight of the protagonists. Die Prologue explains the circumstances in which Sarah came across and became inspired by Alice, a common connection having been identified with her family and Derby where she lived and worked. This leads swiftly on to the historical and political context into which Alice stepped, a depiction of the complex range of views that abounded at the time, by means of an inventive conflagration by Jo Freya of three differing sets of lyrics and melodies for the American anti-war song I Didn’t Raise My Boy To Be A Soldier (this was an influential ditty within the pacifist movement that existed in the USA before it entered WW1). Jo then takes on board the involvement of Alice and her three daughters in this movement through the Clarion Cycling Club (the breezy Bottom Up!), before Sarah returns for My Door Is Always Open, a character sketch of Alice herself, a lady of true compassion and principle, which is succeeded by a delectable, if not entirely simple, eight-time waltz tune. A Harry Champion music-hall song forms part of the melodic basis for Proper Gander, an expression of the idealistic lifestyle that Alice and her family (quite reasonably) strived for.

The specifics of the UK political situation then come into focus on the hard-hitting DORA Is Here For You (DORA being the Defence Of The Realm Act, the introduction of which in 1914 had provided a convenient excuse for the government’s persecution of Alice and her family). The mechanism by which this was done, the deployment of an undercover agent working for MI5 for the purpose of manipulation, is related in Perfect Puppet and, after an instrumental interlude, Poison Plot. The latter, by being sung a cappella, enables a bitter, emotionally edgy expression of the entrapment (to especially powerful lyrics here by Jo). Then follows Courtroom Scene, an animated account of the judicial proceedings where it was immediately obvious that the cards were stacked against Alice, and an instrumental piece in an uneven seven-time signature (an ingenious use of an eastern-European-flavoured dance mode) representing Alice’s discomfort, confusion and unsettled feelings.

Sarah then gives us Letter From Hettie to Aunt Lid, based on the words written by Alice’s daughter Hettie (from within prison) to a close family friend sung to a bleak viola drone, this is an emotional highpoint of the sequence. A subsequent letter from Alice’s youngest daughter Win then forms the inspiration for Win To Hett, a charming and sensitive melodic interlude, before Alice The Soldier (reminiscing on the above-referenced WW1 song) reflects on her situation in prison and her worries for her boy Will and others left “out there”. Her emotions finally rise to anger and frustration on the feisty, defiant What Am I Here For?.

The family’s post-1919 events are chronicled in Round Up, after which we experience Win’s emotional outpouring at Hettie’s death through Jo’s piece Hettie’s Now With Mam. The album’s final song, Ivy And Tulips, though ostensibly written about Alice’s funeral, serves as a fitting celebration of Alice’s life and legacy.

Moirai’s three singers are ideally appointed to convey the range of emotions for this story the unjustly-maligned Alice herself is especially sympathetically portrayed and characterised both in the performances and the fine original songwriting. The impeccably judged instrumental backdrops – principally fiddle, melodeon and clarinet/sax – provide a gentle texturing and “period” ambience that’s just right too. And Doug Bailey’s excellent house-standard WildGoose production demonstrates a high degree of intuitive rapport between artists and producer/engineer. The album’s presentation is also worthy of special mention – the booklet (design by Mel herself) includes much essential background information as well as a plethora of photographs.

Framed is a fascinating, moving and extremely well-researched insight into a little-known chapter in the history of the peace movement in the UK, the continuing relevance of which in today’s political climate cannot be denied. A very impressive achievement.

All albums featured on Folk Radio are independently selected by our editor. However, when you buy something through our purchase links, we may earn an affiliate commission.


Friends of Alice Wheeldon: The Anti-War Activist Accused of Plotting to Kill Lloyd George

In early 1917, as Britain was bogged down in a war it feared would never end, Alice Wheeldon, her two daughters, and her son were brought to trial and imprisoned for plotting the assassination of Prime Minister Lloyd George, who they believed had betrayed the suffrage movement. In this highly evocative and haunting play, British historian and feminist Sheila Rowbotham illuminates the lives and struggles of those who opposed the war. The Wheeldons’ controversial trial became something of a cause célèbre—a show trial at the height of the First World War—based on fabricated evidence from a criminally insane fantasist, “Alex Gordon,” who was working for an undercover intelligence agency. It was a travesty of justice. Friends of Alice Wheeldon is combined here with Rowbotham’s extended essay, “Rebel Networks in the First World War,” that gives a historical overview of the political and social forces that converged upon the Wheeldon family and friends.

First published nearly thirty years ago, this new edition points readers to subsequent research into the case and the ongoing campaign to clear Alice Wheeldon’s name. It offers a necessary corrective to the more triumphalist commemorations of the First World War.

Wonderful, moving, and important.

—Adam Hochschild, author, To End All Wars

The labyrinthine connections of the time between suffragists, shop stewards, anarchists, Marxists, the Independent Labour Party, the Socialist Labour Party, and a rich variety of anti-war protesters have never been more brightly illuminated.

Sheila Rowbotham is an influential socialist feminist writer and author of Edward Carpenter: A Life of Liberty and Love und Dreamers of a New Day: Women Who Invented the Twentieth Century, among many other titles.


Donate to the Socialist Party

The coronavirus crisis has laid bare the class character of society in numerous ways. It is making clear to many that it is the working class that keeps society running, not the CEOs of major corporations.

The results of austerity have been graphically demonstrated as public services strain to cope with the crisis.

The government has now ripped up its 'austerity' mantra and turned to policies that not long ago were denounced as socialist. But after the corona crisis, it will try to make the working class pay for it, by trying to claw back what has been given.

  • The Socialist Party's material is more vital than ever, so we can continue to report from workers who are fighting for better health and safety measures, against layoffs, for adequate staffing levels, etc.
  • When the health crisis subsides, we must be ready for the stormy events ahead and the need to arm workers' movements with a socialist programme - one which puts the health and needs of humanity before the profits of a few.

Inevitably, during the crisis we have not been able to sell the Socialist and raise funds in the ways we normally would.

We therefore urgently appeal to all our viewers to click here to donate to our Fighting Fund.


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The government has now ripped up its 'austerity' mantra and turned to policies that not long ago were denounced as socialist. But after the corona crisis, it will try to make the working class pay for it, by trying to claw back what has been given.

  • The Socialist Party's material is more vital than ever, so we can continue to report from workers who are fighting for better health and safety measures, against layoffs, for adequate staffing levels, etc.
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Inevitably, during the crisis we have not been able to sell the Socialist and raise funds in the ways we normally would.

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Alice Wheeldon campaigners hold Royal Courts of Justice vigil

Alice Wheeldon was convicted 100 years ago, on 11 March 1917, of planning to kill Lloyd George as she opposed World War One.

Two of her great-granddaughters came from Australia for the vigil.

One has cancer and says she is battling against time to clear her name.

Deirdre Mason said: "Get on with it, finish it, sort it out and I will be happier.

"It has been a 100-year injustice. Even now it is worthwhile repealing it, quashing the convictions and showing British justice has some integrity."

Deirdre and her sister Chloe Mason are pushing to have a submission to the Criminal Cases Review Commission, which will decide whether the case can go before the Court of Appeal.

They want to clear the names of Mrs Wheeldon, her daughter Winnie Mason and son-in-law Alfred Mason, who were all convicted of conspiracy to murder.

Mrs Wheeldon was a shopkeeper in Derby but had become the focus of government attention, along with her four children, because of their anti-war activities.

A man called Alex Gordon pretended to sympathise with them, but he was an MI5 spy who claimed they were plotting to kill Lloyd George with a poisoned dart.

Campaigners claim the evidence was fabricated in order to discredit the family and the anti-war movement, and that the MI5 agent was known for mental instability and dishonesty.

Laurence Marshall, Mrs Wheeldon's great-great-great-nephew, said: "I know we say the past is another country but even then a court case like that should never have been allowed.

"She should never have been put to trial in the first place."

Mrs Wheeldon went on hunger strike and served only nine months of a 10-year sentence.

However, the family were social pariahs and Mrs Wheeldon died in 1919.

Liz Smith, whose grandmother knew Alice, was among those attending the vigil.

"My grandmother used to take food to her after dark because there was a lot of hatred in Derby for the Wheeldons," she said.

"People were very fearful of being seen to help them out, but she did go and help them out."


Left redundant

Von Socialist Worker Review, No. 89, July/August 1986, pp.㺟󈞌.
Transcribed by Christian Høgsbjerg.
Marked up by Einde O’Callaghan for the Enzyklopädie des Trotzkismus Online (ETOL).

Friends of Alice Wheeldon
Sheila Rowbotham
Pluto Press ٢.95

ALICE WHEELDON was sentenced to ten years hard labour in early 1917 for allegedly plotting to kill Lloyd George by poisoning him.

She, along with her daughter and son-in-law, served two years of their sentences, being released as an ‘act of clemency’.

But Alice Wheeldon did not live long. Suffering the effects of ill-treatment in prison, she died in early 1919 from a fatal dose of the flu.

Sheila Rowbotham, in her book, attempts to trace the history of the Derby socialist feminist and to establish the political milieu in which she operated.

In doing so Rowbotham conveys, although often disjointedly, the various trends, theories and practices within the labour movement at the time Britain was plunged into the First World War.

This was a period when hundreds of thousands of workers throughout Britain defied the patriotic calls of their rulers by striking and demonstrating to defend their hard-fought-for conditions. In the early part of her book Rowbotham manages to express, with some feeling, the existence of a mood to challenge and change.

In delving into Alice Wheeldon’s background we find a whole range of people challenging the Status Quo. Suffragettes, pacifists, Irish Republicans, socialists and syndicalists all combine in an alliance against the state.

But Rowbotham denies us any real insight into why these strands, and the strength of feeling against the system, did not combine and converge into creating a new society.

The book would have been strengthened by having a serious examination of the difference between the British Socialist Party and the Socialist Labour Party. [1] A critical analysis of what the divorce between economics and politics meant, not only in organising revolutionary opposition during the war, but also for the tasks facing the Communist Party – which united almost every militant throughout the country in 1921.

Instead the British Socialist Party is largely ignored, the formation of the Communist Party glossed over and the Russian Revolution almost scorned at.

This does not stop her spending most of the book berating today’s revolutionaries, mostly those of us who identify with the aims and objectives of the Russian Revolution and Leninist forms of organisation.

For Rowbotham socialism is about developing new forms of relationships, of having a ‘wider vision’ of a new society. Moreover she identifies the period as one in which ‘the making of socialism involved change in the here and now . The socialist tradition never abandoned such concerns, but they ceased to be central and passionate and vehement. So we have to labour to reconstruct socialism as a vision of freedom.’

The problem of the ‘left’, according to Rowbotham, is the inability to see how both Labourism and Communism (presumably the traditions of the Russian Revolution) are redundant forces because ‘neither strategy led socialists to put detailed thought into how the existing state was to be dismantled and socialised’.

So what are these alternatives? They are ‘about extending the experience of democracy, not just about voting the Labour Party in or seizing state power through revolution’. In other words, building co-operative movements, campaigns for childcare facilities etc. and putting demands on the state in the here and now. Not as a step towards getting rid of this system, but as a means of reforming it from within.

Rowbotham’s book may talk of revolution – but it is only talk. Her revolutionary politics are confined to rhetoric while her reformism shines through like a blinding light.

Note by ETOL

1. In the printed version this is “Scottish Labour Party”, but in the context “Socialist Labour Party” makes more sense.


Justice For Alice Wheeldon!

In 1917, socialist, feminist and anti-war activist, Alice Wheeldon, her daughter Winnie and husband Alf Mason were given long prison sentences for supposedly plotting to kill the Prime Minister Lloyd George and Arthur Henderson, the leader of the Labour Party. The evidence was flimsy, their accuser an MI5 agent provocateur so dubious the prosecution kept him away from the trial. It was a time when Britons were increasingly vocal in their opposition to the continuing and pointless carnage of the First World War and there was growing resistance to conscription. The British state inspired the plot against the Wheeldon family in order to discredit the anti-war movement and to keep the populace focused on sending their sons and husbands to the trenches.

Right – left: Alice Wheeldon, Winnie Mason, Hettie Wheeldon and a guard, taken when on remand in 1917

Chloe Mason, the great granddaughter of Alice Wheeldon, is leading a campaign to have the case recognised as a miscarriage of justice and to clear the names of Alice and other family members. Sheila Rowbotham, renowned historian and feminist, has recently authored a new edition of her classic The Friends of Alice Wheeldon which presents her continuing research into the case. Sheila and Chloe will discuss the new evidence they have uncovered, the issues it raises and its bearing on the ongoing campaign.

Sheila Rowbotham’s books have been translated into many languages and her early works are currently being reissued as classic texts of feminism. She is an Honorary Fellow in Social Science at Manchester University. Her recent work includes Edward Carpenter: A Life of Liberty and Love (Verso, 2008) winner of the Lambda Literary Award for Gay Memoir/ Biography 2008 in the US and shortlisted for the James Tait Black Memorial Prize in the UK and Dreamers of a New Day: Women who Invented the Twentieth Century (Verso, 2010). She contributed ‘Alice Wheeldon Revisited’ to Mary Davis (ed.), Class and Gender in British Labour History (Merlin, 2011).


Schau das Video: Christopher Wheeldon rehearses Alices Adventures in Wonderland - Royal Ballet LIVE